The Value of Student Voice During the Pandemic

ESPANOL | KHMER


BY CESAR ARMENDARIZ - TEACHER, EDUCATION ADVOCATE, AND PARENT


In the middle of the pain, grief, and nonsense of 2020, we have made learning possible. In what seems like the blink of an eye, the ecosystem that makes up the world of education came together to build and sustain virtual classrooms. Parents, guardians, teachers, counselors, administrators, and classified personnel have made countless sacrifices to give children a chance to learn during this pandemic. Teachers in particular have sacrificed sleep and quality time with family to modify virtual lesson plans to meet the unique needs of each student. Even though children have risen to the occasion and overcome many challenges, this pandemic has taken a toll on them. Many students have experienced overwhelming circumstances that have inhibited the learning process. The easiest way to bring respite to students is to return to the classroom as soon as possible. However, the current spike of COVID cases makes a safe January return improbable. If virtual learning continues to be the only safe option for students to attend school, we owe it to them to work as a community to improve their learning experience by increasing our efforts to honor their struggles.


One of the biggest struggles students faced this semester was finding the motivation to learn.

When a student consistently misses Zoom meetings or routinely turns in late assignments, it is easy to assume that the student is being lazy or that the student is not taking learning seriously. However, it would be wrong to assume that students have an inherent character flaw, such as laziness, that prevents them from completing schoolwork. What we consider laziness is likely a behavior that represents a symptom of a problem, rather than the problem itself. To understand why students are struggling to find motivation, we must consider their physical environment and emotional state.


Even if we were to disregard the social, racial, and economic barriers and trauma that students face in a “normal” year, we cannot disregard that students are experiencing the full effects of a worldwide pandemic. Nothing about this experience feels normal to children. The simple act of showing up to school through a computer screen is a daily reminder to students that their world is not safe. If the world was as safe as they have known it to be, they would be learning inside the classroom walls with their peers. Millions of students in the US are living in fear because they have seen their relatives and friends get sick. Hundreds of thousands of students are grieving the death of family members whose lives were taken by the virus.


This environment has created a general fear and anxiety that is overburdening the brain’s cognitive processing power. This is diminishing our brain’s ability to retain, recall, and prioritize tasks and information. Adults who have dealt with anxiety over the years might have many tools to cope with these negative effects, but most children do not have that luxury. It is no wonder that children are feeling drained and exhausted – in addition to staring at a computer screen throughout the day, their brains are incessantly struggling to make sense of their environment day and night.

Traditionally, most children rely on the web of healthy relationships at schools to sort through complex thoughts and emotions. However, social distancing and quarantine have disrupted these relationships. During a typical year, students eat meals together, play games together, laugh together, cry together, and grow together. This semester, students have had fewer opportunities to interact meaningfully and authentically with each other.


Since the pandemic began, students have felt increasing loneliness and isolation. It has been hard for children to feel like they belong to a community of loving and caring people.

This is especially difficult for many students with disabilities who are generally excluded from the school community during the typical year.


Unfortunately for students, social isolation has adverse health consequences such as anxiety, depression, and sleep impediments. On a cellular level, loneliness affects the brain’s prefrontal cortex, hippocampus, and amygdala. These areas of the brain are responsible for many of the tasks that are essential for learning including, decision making, goal setting, long and short-term memory, and emotional regulation. Children who are feeling lonely and isolated might be unaware that they are fighting an invisible battle to focus on schoolwork.


Students everywhere are fighting all sorts of invisible battles during this pandemic. It is important that we, as adults, remind them they are not fighting alone. This is a good opportunity for the adults in school and at home to be vulnerable with children. It is okay to admit that we too are struggling with anxiety, depression, and stress; that we too are exhausted and overworked; that even the adults cannot get through this alone. When adults demonstrate vulnerability, it invites children to speak up about their own struggles. And in the world of education, student voice is everything. Only by sharing their challenges and struggles can students help us identify the systemic issues and barriers that are affecting their learning experience.


We must encourage every child to share their stories, and in return, we must listen with compassion, empathy, and a commitment to act. Our task as adults is to treat students as partners in our journey to improve and transform the learning environment. The most effective solutions to educational issues always emanate from the collaboration between adults and children. As children share their stories, adults can play an important role by helping children navigate the bureaucratic process so their voices can be amplified and reach the ears of the decision-makers in our community.


Throughout this pandemic, children have showcased their brilliance, creativity, compassion, and resilience. They have shown us that they are able and willing to be agents of change for themselves and for others. By listening to children and partnering with them as co-advocates for change, we help transform the institutions and the children themselves. When children believe that their voices matter, they become motivated to take charge of all aspects of their life, including schoolwork. Listening to children is not the only way we are going to help improve their lives and learning experience, but it is a good start.


If you're a parent, contact Nubia to get involved or learn about school community resources - Nubia - nubia@lbforward.org / 310-849-2067 (call or text)





El valor de la voz de los estudiantes durante la pandemia


POR CÉSAR ARMENDÁRIZ - MAESTRO, DEFENSOR DE LA EDUCACIÓN Y PADRE


En medio del dolor, la pena y las tonterías del 2020, hemos hecho posible el aprendizaje. En lo que parece ser un abrir y cerrar de ojos, el ecosistema que conforma el mundo de la educación se unió para construir y sostener aulas virtuales. Padres, tutores, maestros, consejeros, administradores y personal clasificado han hecho innumerables sacrificios para dar a los niños la oportunidad de aprender durante esta pandemia. Los maestros en particular han sacrificado horas de sueño y tiempo de calidad con la familia para modificar los planes de lecciones virtuales para satisfacer las necesidades únicas de cada estudiante. Aunque los niños han estado a la altura de las circunstancias y han superado muchos desafíos, esta pandemia les ha pasado factura. Muchos estudiantes han experimentado circunstancias abrumadoras que han inhibido el proceso de aprendizaje. La forma más fácil de dar un respiro a los estudiantes es volver a las aulas lo antes posible. Sin embargo, el aumento actual de los casos de COVID hace improbable un regreso seguro en enero. Si el aprendizaje virtual continúa siendo la única opción segura para que los estudiantes asistan a la escuela, les debemos trabajar como comunidad para mejorar su experiencia de aprendizaje aumentando nuestros esfuerzos para honrar sus luchas.


Una de las mayores luchas que los estudiantes enfrentaron este semestre fue encontrar la motivación para aprender.

Cuando un estudiante falta constantemente a las reuniones de Zoom o entrega habitualmente los trabajos atrasados, es fácil asumir que el estudiante es perezoso o que no se toma en serio el aprendizaje. Sin embargo, sería erróneo asumir que los estudiantes tienen un defecto de carácter inherente, como la pereza, que les impide completar el trabajo escolar. Lo que consideramos pereza es probablemente un comportamiento que representa un síntoma de un problema, más que el problema en sí mismo. Para entender por qué los estudiantes luchan por encontrar la motivación, debemos considerar su entorno físico y su estado emocional.

Incluso si no tuviéramos en cuenta las barreras sociales, raciales y económicas y el trauma que los estudiantes enfrentan en un año "normal", no podemos ignorar que los estudiantes están experimentando todos los efectos de una pandemia mundial. Nada de esta experiencia se siente normal para los niños. El simple hecho de aparecer en la escuela a través de la pantalla de una computadora es un recordatorio diario para los estudiantes de que su mundo no es seguro. Si el mundo fuera tan seguro como lo han conocido, estarían aprendiendo dentro de las paredes del aula con sus compañeros. Millones de estudiantes en los EE.UU. viven con miedo porque han visto a sus familiares y amigos enfermos. Cientos de miles de estudiantes están llorando la muerte de familiares cuyas vidas fueron tomadas por el virus.


Este ambiente ha creado un miedo y una ansiedad general que está sobrecargando el poder de procesamiento cognitivo del cerebro. Esto está disminuyendo la capacidad de nuestro cerebro para retener, recordar y priorizar tareas e información. Los adultos que han lidiado con la ansiedad a lo largo de los años pueden tener muchas herramientas para hacer frente a estos efectos negativos, pero la mayoría de los niños no pueden darse ese lujo. No es de extrañar que los niños se sientan agotados y agotadas - además de mirar fijamente a la pantalla del ordenador durante todo el día, sus cerebros están luchando incesantemente para dar sentido a su entorno día y noche.


Tradicionalmente, la mayoría de los niños dependen de la red de relaciones saludables en las escuelas para clasificar pensamientos y emociones complejas. Sin embargo, el distanciamiento social y la cuarentena han interrumpido estas relaciones. Durante un año típico, los estudiantes comen juntos, juegan juntos, ríen juntos, lloran juntos y crecen juntos. Este semestre, los estudiantes han tenido menos oportunidades de interactuar de manera significativa y auténtica con los demás.


Desde que comenzó la pandemia, los estudiantes han sentido una creciente soledad y aislamiento. Ha sido difícil para los niños sentir que pertenecen a una comunidad de personas cariñosas y solidarias.

Esto es especialmente difícil para muchos estudiantes con discapacidades que generalmente son excluidos de la comunidad escolar durante el año típico.


Desafortunadamente para los estudiantes, el aislamiento social tiene consecuencias adversas para la salud como la ansiedad, la depresión y los impedimentos para dormir. A nivel celular, la soledad afecta a la corteza prefrontal del cerebro, al hipocampo y a la amígdala. Estas áreas del cerebro son responsables de muchas de las tareas esenciales para el aprendizaje, incluyendo la toma de decisiones, el establecimiento de objetivos, la memoria a largo y corto plazo y la regulación emocional. Los niños que se sienten solos y aislados pueden no ser conscientes de que están librando una batalla invisible para concentrarse en las tareas escolares.


Los estudiantes de todo el mundo están librando todo tipo de batallas invisibles durante esta pandemia. Es importante que nosotros, como adultos, les recordemos que no están luchando solos. Esta es una buena oportunidad para que los adultos en la escuela y en casa sean vulnerables con los niños. Está bien admitir que nosotros también estamos luchando contra la ansiedad, la depresión y el estrés; que también estamos agotados y sobrecargados de trabajo; que ni siquiera los adultos pueden superar esto solos. Cuando los adultos demuestran vulnerabilidad, se invita a los niños a hablar de sus propias luchas. Y en el mundo de la educación, la voz de los estudiantes lo es todo. Sólo compartiendo sus desafíos y luchas pueden los estudiantes ayudarnos a identificar los problemas y barreras sistémicas que afectan a su experiencia de aprendizaje.


Debemos animar a todos los niños a compartir sus historias, y a cambio, debemos escuchar con compasión, empatía y compromiso para actuar. Nuestra tarea como adultos es tratar a los estudiantes como socios en nuestro viaje para mejorar y transformar el entorno de aprendizaje. Las soluciones más eficaces a los problemas educativos siempre emanan de la colaboración entre adultos y niños. Cuando los niños comparten sus historias, los adultos pueden desempeñar un papel importante ayudando a los niños a navegar por el proceso burocrático para que sus voces puedan ser amplificadas y lleguen a los oídos de los responsables de la toma de decisiones en nuestra comunidad.


A lo largo de esta pandemia, los niños han demostrado su brillantez, creatividad, compasión y resistencia. Nos han demostrado que son capaces y están dispuestos a ser agentes de cambio para sí mismos y para los demás. Escuchando a los niños y asociándonos con ellos como co-defensores del cambio, ayudamos a transformar las instituciones y a los propios niños. Cuando los niños creen que sus voces importan, se motivan para hacerse cargo de todos los aspectos de su vida, incluyendo el trabajo escolar. Escuchar a los niños no es la única forma en que vamos a ayudar a mejorar sus vidas y su experiencia de aprendizaje, pero es un buen comienzo.


Si usted es un padre, contacte a Nubia para involucrarse o aprender sobre los recursos de la comunidad escolar - Nubia - nubia@lbforward.org / 310-849-2067 (llamada o texto)



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